Por Damian McNamara

Dra. Kimberly E. Hanson

La necesidad de velocidad llevó a la adopción generalizada de pruebas de antígenos para el SARS-CoV-2 el año pasado. Sin embargo, ahora que la pandemia de COVID-19 ha evolucionado, el papel de tales pruebas también está cambiando, sugieren nuevas pautas de la Sociedad de Enfermedades Infecciosas de América (IDSA).

No debe confundirse con la prueba de anticuerpos, o la respuesta inmune del cuerpo a la infección por SARS-CoV-2, la prueba de antígeno detecta proteínas del virus real. Idealmente, en una persona infectada, un hisopo nasal recolecta suficientes de estas proteínas para producir un resultado positivo.

“El beneficio de la prueba rápida de antígenos en el lugar de atención es que es rápida … por lo que generará resultados potencialmente mientras una persona está presente y frente a usted. Puede tomar decisiones informadas sobre cómo desea manejarlos”, dijo Kimberly E. Hanson, MD, MHS, durante una conferencia de prensa de IDSA el 2 de junio.

En general, los ensayos rápidos de antígenos en el lugar de atención son más fáciles de usar y menos costosos que las pruebas de amplificación de ácido nucleico (NAAT) “estándar de oro”, agregó Hanson, profesor asociado de medicina y profesor asociado adjunto de patología en la Universidad de Utah. Facultad de Medicina de Salt Lake City. Las NAAT son pruebas de laboratorio que detectan el ARN viral.

Dra. Angela M. Caliendo

Los expertos llevaron a cabo una revisión sistemática de la literatura para comparar las pruebas de antígenos con las NAAT. “Cuando analizamos los estudios en general, lo que encontramos fue que las pruebas de antígenos tienen una sensibilidad del 81% en comparación con la NAAT en individuos sintomáticos. Es incluso menor cuando comienzas a realizar pruebas en individuos asintomáticos, alrededor del 50%”, Angela M. Caliendo, MD, PhD, profesor y vicepresidente ejecutivo del Departamento de Medicina, Alpert Medical School, Brown University, Providence, Rhode Island, dijo durante la sesión informativa.

Por esta razón, IDSA recomienda usar una sola NAAT estándar en lugar de una sola prueba rápida de antígenos para individuos asintomáticos con riesgo de exposición.

En una nota positiva, las pruebas de antígenos tienen una especificidad de casi el 100% para detectar el SARS-CoV-2.

Las pruebas de antígenos funcionan mejor dentro de los 7 días posteriores al inicio de los síntomas, cuando la cantidad de virus es más alta en el tracto respiratorio, dijo Caliendo. El momento podría explicar la sensibilidad del 50% aproximadamente de las pruebas de antígenos para detectar el SARS-CoV-2 en personas asintomáticas.

“Por definición, los individuos asintomáticos no tienen síntomas, por lo que no sabemos realmente en qué parte del espectro del curso de la infección los estamos evaluando”, explicó Hanson.

Pruebas después de la vacunación

Una pregunta común se refiere al papel de las pruebas de antígenos entre las personas que ya han sido vacunadas contra COVID-19, incluidos los casos de avance.

Por esta razón, si tiene una alta sospecha clínica de infección por SARS-CoV-2, incluso en una persona vacunada, y obtiene un resultado negativo en la prueba de antígeno, “debe respaldarlo con una prueba NAAT estándar”, dijo Hanson.

“Se vuelve un poco más complicado en personas asintomáticas que han sido vacunadas”, agregó.

Una advertencia es que el panel desarrolló la guía de la IDSA en un momento en que aún no estaban disponibles vacunas altamente efectivas, dijo Hanson. “Por lo tanto, es probable que la función de las pruebas cambie a medida que veamos más cobertura de vacunación en la población”.

Mira la comunidad local

El nivel local de virus circulante es una consideración importante, dijo Caliendo. “Si está haciendo la prueba a alguien que tiene síntomas o que tiene una exposición de alto riesgo y el virus está circulando en la comunidad, la probabilidad de que obtenga un resultado falso positivo es bastante baja”. En este escenario, una prueba de antígeno podría ser más apropiada.

Por el contrario, cuando se realizan pruebas a personas sin exposiciones de alto riesgo en una comunidad donde los niveles de virus circulantes son bajos, por debajo del 1%, por ejemplo, “es mucho más probable que vea resultados falsos positivos”, dijo Caliendo. En este caso, cualquier prueba de antígeno positiva debe confirmarse mediante NAAT.  

“Tomando todo esto en consideración, el panel sugirió usar la prueba NAAT sobre las pruebas rápidas de antígenos para individuos sintomáticos”, agregó Caliendo, quien también es miembro del panel de expertos de la IDSA que redactó la guía actualizada.

El panel de IDSA también recomienda NAAT cuando la prevalencia comunitaria de COVID-19 es del 5% o más.

Los expertos señalaron que las pruebas de antígenos aún pueden ayudar a identificar a las personas con infección por SARS-CoV-2 cuando NAAT no está disponible o no es factible.

Preguntas sin respuesta

Los expertos consideraron si las pruebas repetidas o en serie, incluso con un ensayo menos sensible, impulsarían la detección de una infección asintomática. Sin embargo, no encontraron suficiente evidencia en la literatura para hacer una llamada de cualquier manera.

Otra cuestión es si las pruebas de antígenos pueden identificar a una persona infecciosa.

“Hay un par de cosas a considerar aquí”, dijo Caliendo. Por ejemplo, las pruebas NAAT pueden permanecer positivas durante un período prolongado. Aunque las personas no presentan síntomas, “el ARN permanece ahí durante mucho tiempo”.

Sobre la base de esto, el panel discutió si una prueba NAAT positiva junto con una prueba de antígeno negativa podría ser una forma de determinar si alguien es infeccioso. Pero según la evidencia hasta la fecha, dijo Caliendo, “no se puede determinar si una persona es infecciosa basándose en los resultados de los antígenos”.

La FDA ha otorgado autorización de uso de emergencia a una serie de pruebas de antígenos en el hogar. Sin embargo, no se ha estudiado completamente qué tan bien funcionan estos kits de prueba, dijo Hanson.

Lo que vale la pena en el lugar de trabajo

¿Las pruebas de antígenos tienen sentido científica y económicamente para los empleadores que llevan a las personas a la oficina? Cuando las tasas de vacunación local son bajas y los niveles de virus circulantes son altos, las pruebas de antígenos podrían desempeñar un papel en la detección de casos positivos.

Sin embargo, cuando una población está altamente vacunada y la prevalencia del virus en una comunidad es baja, esa es una situación ideal, dijo Caliendo. Pero también es uno en el que la prueba de antígenos “no va a aportar mucho”.

Considerando la logística y los costos involucrados, agregó, “no vale la pena exprimir el jugo”.

En su lugar, promueva la vacunación en el lugar de trabajo y recuerde a las personas que no están interesadas en la vacunación que se mantengan las máscaras en el trabajo. “Creo que esas prácticas serán más útiles, más prácticas y más fáciles de implementar que intentar implementar pruebas”.

¿El hogar es donde está la prueba?

Es probable que la tecnología de prueba también continúe evolucionando, dijo Hanson. Todavía hay mucho interés en las pruebas más rápidas, menos costosas y sensibles que se pueden realizar en el punto de atención. “La gente está trabajando en eso”, dijo Hanson.

“El otro tema candente ha sido la prueba o detección de variantes”, agregó. Más allá de identificar variantes preocupantes que pueden ser más transmisibles, las cepas en evolución pueden alterar la efectividad de la terapia con anticuerpos monoclonales para las personas con COVID-19. Dijo que hay mucho interés en rastrear variantes para tal toma de decisiones clínicas.

Los avances en las pruebas acelerados por la pandemia de COVID-19 probablemente conducirán a nuevas capacidades de diagnóstico en general, incluida la expansión de los diagnósticos en el hogar.

“Verá más pruebas caseras para detectar cosas más allá de un virus respiratorio”, dijo Caliendo. “Es asombroso lo rápido que las empresas pudieron descubrir técnicamente cómo hacer que esa prueba se hiciera en un pequeño cartucho que se podía comprar y llevar a casa”.

“Creo que la pandemia ha sacado a relucir la creatividad de las empresas de diagnóstico, y verán que se realizan más y más pruebas en el hogar”, agregó.